Wat is het Cambrium?

Het Cambrium is een geologische periode die zich uitstrekt 542-488 miljoen jaar geleden. Voor vele decennia, het was beroemd om zijn gedacht als de eerste geologische periode meercellig leven bevatten. Sinds 1967 echter, hebben wetenschappers vastgesteld dat meercellig leven bestond voorafgaand aan het Cambrium (in de Ediacaran periode), maar het meeste was vrij eenvoudig en niet-beweeglijke, bestaande uit bladeren en tassen met een duidelijke gewatteerde uitstraling. Toch is het Cambrium tijdperk was de eerste die echt complexe levensvormen bevatten - met inbegrip van de voorlopers van de meest moderne dierlijke phyla. Daarentegen zijn slechts een paar vertegenwoordigers van de moderne phyla gevonden in de Ediacaran.

De Cambrische periode begint met de verschijning van de vroegste trilobieten en talrijke fossielen van wat wordt genoemd de kleine shelly fauna, maar enkele voorbeelden van de laatste zijn later gevonden in de late Ediacaran ook. De kleine shelly fauna en trilobieten zijn tot de vroegste hard-bodied dieren in het fossielenbestand, en eeuwenlang waren de vroegst bekende fossielen van meercellige dieren. Archaeocyathids ("oude kopjes") zijn een andere marker van het begin van het Cambrium, waarschijnlijk sponzen die hoorn koralen lijken. Archaeocyathids waren de eerste rif-bouwers op de planeet, en bloeide voor ongeveer 23 miljoen jaar tot in te gaan op een scherpe daling van 520 miljoen jaar geleden.

Zoals het Cambrium vorderde, vele verbazingwekkende fossielen ontstaan. Zoveel fascinerende nieuwe organismen verschijnen in zo'n evolutionair korte tijd (10-15 miljoen jaar) dat de periode is wel de "Cambrische explosie." Er is Marella, een oneven trilobiet-achtige geleedpotigen; de vijf ogen Opabina, met een klauw op een steel uitsteekt vanuit de kop; de "stekelige slug" Wiwaxia, wiens phylum is onbekend; vroeg echidnoderms; steel-groep schaaldieren; de stekelige ledematen Kerygmachela met zijn lange cerci; de vroege jawless vis Myllokunmingia, dat de eerste gewervelde of craniate bekend; -spons grazen velvet wormen; hyoliths, raadselachtige kegelvormige schelp dieren; monoplacophorans, eenvoudige één-dop weekdieren; brachiopoden, stationaire gestalkt dieren die oppervlakkig lijken tweekleppigen; en de "King of the Jungle 'van het Cambrium, de enorme (voor zijn tijd - het was een meter lang)" vreemde garnalen "Anomalocaris met zijn grote ogen en dubbele voeding aanhangsels op zijn kop. Voordat dit punt, had het dierlijk leven nogal saai en vlakte geweest.

Het Cambrium is onderscheidend in dat het een unieke klasse van fauna, ook wel de "trilobiet fauna's" die nooit in een tijdperk gedomineerd de Aarde weer. In het Ordovicium, onmiddellijk daarna, nieuwe dieren verscheen, met inbegrip van meer geavanceerde weekdieren zoals koppotigen, dat terzijde veegde de oude orde. Dieren groeide ook groter; terwijl de meeste dieren in het Cambrium waren niet groter dan een paar centimeter in lengte, meter lange en meer dieren werd veel vaker voor in het Ordovicium en de daaropvolgende periodes.

Een ander ding dat de Cambrische periode staat bekend om is de eerste bekende sporen fossielen van dieren lopen op het land - Protichnites en Climatichnites, chevron-vormige sporen tot 6 centimeter in diameter gemaakt, hetzij door een grote geleedpotigen of slak-achtige organisme. Deze dieren niet waarschijnlijk veel tijd doorbrengen op het land, maar kan over de natte zand zijn geraakt door de kust tijdelijk, om voedsel deeltjes die anders zouden ongemoeid hebben gelaten scharrelen.